Coming together for Reef Protection

Versión en español a continuación


Mexican reefs in the Caribbean Sea are recognised around the world for their beauty and ecological importance. But, have you ever heard that the Pacific side is also host to invaluable coral reefs?


Along the Pacific coast of Mexico, coral reefs are biologically characterized by their coral communities and are naturally divided into three groups: those of the Gulf of California, the Revillagigedo Archipelago, and the tropical Mexican Pacific. This latter group includes the Huatulco coral reef area which is one of the best-developed coral reef systems in western Mexico. Nevertheless, the presence of natural disturbances like hurricanes and the El Niño Southern Oscillation, in combination with anthropogenic disturbances, represent a threat for these vulnerable ecosystems.


Virgilio Antonio Pérez, a Mexican marine biologist, is taking action to protect these nearshore reefs in Huatulco. After finishing his studies at university, Virgilio faced some difficulties that pushed him away from pursuing a life in academia. However, he decided to continue his underwater life as an entrepreneur. In 2009, he founded a dive center and began contributing to the local tourism with a more scientific perspective, as well as using it as a broad platform to carry out and develop projects about marine conservation. Some of his projects have focused on seabed cleaning by engaging recreational scuba divers and local students at his dive center to participate in a standardized survey methodology. Virgilio also spearheads a project aimed at monitoring and restoring the coral reef in Huatulco Bay, which began in 2011 in partnership with the Mexican universities “Universidad Autónoma de Metropolitana” (UAM) and “Universidad del Mar” (Puerto Angel university campus), as well as the National Park of Huatulco. Together, they’re working to protect and conserve these marine ecosystems.


Currently, Virgilio is continuing to develop new projects to study the coast throughout the state of Oaxaca beyond just Huatulco. For this endeavor, Virgilio is teaming up with other professionals (i.e. ecologists, environmental engineers, economist, anthropologist and oceanographers) to found ECOMAR A.C., a civil organization. One of the main limitations to improve the conservation of marine ecosystems and local services in Mexico have been the institutional and bureaucratic obstacles, which is why ECOMAR was founded. Its goal is to pursue research in areas that have been prioritized by the local communities and need scientific support.


The necessity to conserve and protect our oceans is not only a concern in the academic world. Independently, whether we decide to be a scientist in academia, if we want to work in the tourism sector and be part of the management of resources, or even if we want only to enjoy the goods and services the oceans provide us, we can all participate in the protection and conservation of the marine environments through our work, engaging with our communities, and being mindful with our daily actions.



Uniendo fuerzas para la protección de los arrecifes


Los arrecifes del Caribe mexicano son bastante conocidos al rededor del mundo por su belleza e importancia ecológica. Pero… ¿alguna vez escuchaste que el Pacifico mexicano también alberga invaluables e importantes arrecifes de coral?


A lo largo de las costas mexicanas del Pacifico, los arrecifes de coral son caracterizados por sus comunidades y están naturalmente divididos en tres grupos: los corales del Golfo de California, los del Archipiélago Revillagigedo, y los del Pacifico mexicano tropical. Este último grupo incluye a los arrecifes de coral del municipio de Huatulco, los cuales conforman uno de los sistemas de arrecifes mejor desarrollados en el oeste de México. Sin embargo, la presencia de perturbaciones naturales como huracanes, así como también el fenómeno El Niño-Oscilación del Sur, sumado con las presiones antropogénicas, representan un riesgo para vulnerables ecosistemas.


Virgilio Antonio Pérez, un biólogo mexicano, está tomando acciones para proteger los arrecifes costeros en Huatulco. Después de terminar sus estudios universitarios, Virgilio enfrentó algunas dificultades que lo empujaron a dejar su vida académica. No obstante, el decidió continuar su pasión por el mar siendo un emprendedor. En el 2009, fundó su centro de buceo con el cual comenzó a contribuir con una visión científica en el turismo local. Esto le permitió tener una plataforma más amplia para el desarrollo de proyectos relacionados con la conservación marina. Algunos de estos proyectos están enfocados en la limpieza de los fondos marinos a través de los cuales los buzos scuba así como estudiantes locales son motivados a participar en su centro de buceo para aplicar metodologías de monitoreo estandarizados. Virgilio también se encuentra participando en el monitoreo y restauración de arrecifes de coral en la Bahía de Huatulco. Dichas actividades comenzaron en el 2011 como una alianza entre la Universidad Autónoma Metropolitana, el campus Puerto Ángel de la Universidad del Mar y el Parque Nacional de Huatulco. Todo este equipo sigue trabajando para conservar estos ecosistemas marinos.


Actualmente, Virgilio continúa desarrollando nuevos proyectos para estudiar los ecosistemas costeros del estado de Oaxaca. Para lograr esta meta, Virgilio junto con otros profesionales (i.e. ecólogos, ingenieros ambientales, economistas, antropólogos y oceanógrafos) han formado un nuevo equipo y han fundado la organización civil ECOMAR A.C. Uno de las limitaciones para mejorar la conservación marina de los ecosistemas y servicios locales en México han sido los obstáculos institucionales y burocráticos, razón por la cual ECOMAR ha sido fundado. Su principal meta es generar áreas de investigación que han sido priorizadas por las comunidades locales y necesitan soporte científico.


La necesidad de conservar y proteger los océanos no recae solo en las manos del mundo académico. Independientemente, si decidimos ser científicos en la academia, o si deseamos trabajar en el sector del turismo y ser parte del manejo de recursos, o si deseamos solo disfrutar de los bienes y servicios provenientes de los océanos, todos podemos participar en la protección y conservación de los ambientes marinos a través de nuestro trabajo, motivando a nuestras comunidades y siendo conscientes de nuestras acciones diarias.

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